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Hablemos de la Vainilla

 La Vainilla (Vanilla Planifolia) miembro de la familia de la orquídeas, es un bejuco epífito de flores amarillas verdosas de origen americano. También se conoce con los nombres náhuatl Ixtlilxochitl ó Tlilxóchitl que significa "Flor Negra", y en totonaco Xanat o Caxixanath "Flor".  Recibió el nombre de "Vainilla" por los conquistadores españoles de México, debido a que sus frutos de entre 15 a 30 cm de largo, se asemejan a las vainas de las espadas. La Vainilla crece en combinación con una planta tutora; naranjo, cedro y otros tipos de arboles o estacas solo para su apoyo, no se alimentan de estos y están enraizadas en el suelo, también es cultivada en invernaderos en los cuales las guías de la vainilla son enredadas en estacas de bambú estrechamente espaciadas.

Aunque existen más de 110 especies de plantas de vainilla en el mundo, sólo cinco son productoras de fruta que sirven para la elaboración de extractos aromáticos. Las tres especies que más se cultivan en la actualidad a escala internacional son: Vanilla fragans (antiguamente llamada planifolia), a la que corresponde el 70% de la producción mundial, Vanilla tahitensis y Vanilla pompona, cada una de las cuales tiene un sabor, uso y mercado específicos.

Las plantas que producen la vainilla son las únicas orquídeas  cultivadas por razones que no son meramente ornamentales. 

Para obtener una especia realmente rica en aromas, el cultivo y la preparación de la vainilla necesitan largos y minuciosos cuidados. Eso hace que sea, en proporción al peso, uno de los productos agrícolas más caros del mundo. Se presenta en forma de palos negros brillantes, comúnmente llamados "vainas" de vainilla.

Se ha cultivado desde tiempos prehispánicos en la región Totonaca del norte de Veracruz y Puebla. Entre los mayas y los aztecas la vainilla se utilizaba para enriquecer una bebida de cacao destinada a nobles y guerreros. Tiene su centro de origen en México. La mayor producción se concentraba entre los totonacas alrededor de Veracruz y Papantla. Se desconoce su distribución original, pero es una orquídea de clima cálido húmedo que se ha encontrado en la Sierra Madre de Oaxaca, en la Selva Lacandona en Chiapas y en el sur de Quintana Roo.

De las 15 especies de vainillas mesoamericanas, nueve de ellas se encuentran en México, todas ellas cercanamente emparentadas: Vainilla Cribbiana, V. Hartii, V. Helleri, V. Inodora, V. Insianis, V. Odorata, V. Phaeantha, V. Pompona y V. Planifolia. México tenía un monopolio en el cultivo de la vainilla hasta mediados del siglo XIX, cuando los franceses se llevaron orquídeas a algunas islas del océano indico, incluyendo Madagascar región productora número uno a nivel mundial hoy en día, donde se le conoce por el nombre de Vainilla de Borbón. En México las plantas dependían de una clase especial de abeja para la polinización, la melipona, actualmente en peligro de extinción; Madagascar no tenía ninguna de estas abejas, por lo que los franceses aprendieron como polinizar las flores a mano. Hoy en día la vainilla cultivada ya no es solo por las abejas incluso en México.

A partir del siglo XX se comienza a producir de forma artificial. La diferencia principal entre la vainilla original y la artificial, es que la vainilla original tiene un sabor más delicado o suave y que perdura durante más tiempo en nuestras papilas gustativas.

Las producciones de menor calidad están destinadas al comercio al por mayor, para el mercado alimentario industrial, o son utilizadas para la preparación del extracto de vainilla o la fabricación de la vainilla en polvo. El extracto de vainilla se obtiene por maceración de las vainas en alcohol; la vainilla en polvo, moliéndola.

Usos:

Dentro de sus usos más comunes están los alimentarios como lo son la chocolatería, heladerías, productores de sodas y refrescos, pastelería, coctelería, etc.  y  también los usos en la industria de la perfumería que utilizan su elegante fragancia para la creación de sus productos.

Propiedades de la Vainilla:

Los  principales beneficios de la vainilla natural son: que es un tranquilizante natural, es antifebril, analgésica, antidepresiva, digestiva, antirreumática, antioxidante y afrodisíaca.

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